Lenovo Data Center Group: focus op hardware, partnerships voor software

Het valt ons tijdens gesprekken met partijen die de datacentermarkt bedienen op dat software meer en meer de overhand begint te krijgen. Alles lijkt wel software-defined te worden, wat de focus enigszins wegneemt van het ontwikkelen van de daadwerkelijke hardware. Al deze ontwikkelingen op het vlak van hardware ten spijt, moet er nog wel altijd hardware in datacenters gezet worden. Ongeacht of dit onder hyperconverged infrastructure of traditionele servers valt. Dat is waar de Data Center Group van Lenovo zich mee bezighoudt. Wij werden recent bijgepraat door de kersverse (sinds mei dit jaar) General Manager van deze divisie voor EMEA, Tom Sluys.   

Voor we dieper ingaan op de inhoud van het gesprek dat we hadden met Sluys, eerst even een klein stukje geschiedenis. De Data Center Group is een van de vier pijlers of Groups van het Chinese Lenovo. Twee andere Groups zullen bekend zijn bij het grote publiek, namelijk PC en Mobile. Naast de Data Center Group is er ook nog de Incubator Group. Die laatste houdt zich bezig met het bedenken en ontwikkelen van compleet nieuwe dingen, eventueel in combinatie met acquisities.

IBM x86

Lenovo heeft in het verleden niet alleen de Thinkpad-divisie van IBM overgenomen, ook de Data Center Group zoals we die nu kunnen vindt zijn oorsprong bij Big Blue. Althans, drie jaar geleden werd de x86-business van IBM overgenomen. Dat zorgde ervoor dat er meer en meer nadruk is komen te liggen op dit gedeelte van het bedrijf. Daarvoor maakte Lenovo overigens ook al servers, onder de ThinkServer-naam.

Afgelopen zomer werd tijdens het eigen Transform-evenement de toegenomen focus op de Data Center Group kracht bijgezet met de presentatie van een compleet nieuwe line-up, zowel ThinkSystem als ThinkAgile. De eerste kun je zien als ‘traditionele’ server, storage en networking hardware voor datacenters. Hierin zijn niet minder dan 26 nieuwe modellen aangekondigd. ThinkAgile is gericht op het software-defined model. Denk hierbij aan Microsoft Azure Stack, maar bijvoorbeeld ook VMware-omgevingen en Nutanix HCI-omgevingen.

ThinkAgile voor Microsoft Azure Stack

Sluys maakt er overigens een punt van te benadrukken dat de nieuwe producten volledig in eigen huis zijn ontwikkeld (R&D). Daarnaast zijn ze ook bijna volledig gemaakt in eigen fabrieken.

Open API’s voor maximale integratie

Lenovo richt zich binnen de Data Center Group primair op de eigen producten. Alles wat het bedrijf ontwikkelt, heeft de eigen hardware als uitgangspunt. Dat houdt in dat je geen totale oplossingen moet verwachten van Lenovo als het gaat om het Software-Defined datacenter.

Er is overigens wel managementsoftware beschikbaar voor het x86-platform van Lenovo. Deze tool, X Clarity, is volgens Sluys bewust veel eenvoudiger in gebruik gemaakt dan de IBM-voorganger, Systems Director. Wel dus met de kanttekening dat X Clarity alleen geschikt is voor x86, nergens anders voor. Mocht je nog wel meerdere platformen willen kunnen beheren vanuit een centrale tool, dan kun je overigens gewoon Systems Director blijven gebruiken.

Er is ook een mobiele app beschikbaar:

Samenwerkingen

Aangezien het traditionele datacenter tegenwoordig vaak onderdeel is van een groter, software-defined geheel, zou je wellicht verwachten dat Lenovo daar ook een oplossing voor ontwikkelt. Dat is dus niet het geval. Dit betekent echter niet dat er geen integraties mogelijk zijn. Lenovo maakt gebruik van open API’s en kan dus aan nagenoeg alle andere platformen worden geknoopt.

Lenovo probeert om voor ieder onderdeel waarvoor het zelf de oplossing niet levert een partnership aan te gaan. Zo is er een samenwerking met Cloudian voor Amazon S3 object storage, met Data Core voor storage virtualisatie en Rubrik voor datamanagement (back-up, recovery, etc.). Kijken we naar HCI (hyperconverged infrastructure), dan zijn er partnerships met bijvoorbeeld Nutanix en Scale Computing.

De kunst is uiteraard om de samenwerkingen elkaar niet te veel te laten overlappen. Dan ontstaan er onderling competities die niet per se de klant van Lenovo ten goede komen. Verder maakt een dergelijke strategie een fabrikant zoals Lenovo toch wel kwetsbaar. Als Dell of HPE bijvoorbeeld een van de partners opkoopt (wat in het verleden al eens is gebeurd), moet Lenovo van voren af aan beginnen. Op onze vraag of het in de lijn der verwachtingen ligt dat Lenovo vroeg of laat ook tot overnames overgaat om de softwarekant van het verhaal zeker te stellen, wilde Sluys geen antwoord geven.

Nederland een belangrijke markt

Nederland mag dan niet zo groot zijn, het is voor veel leveranciers een belangrijke markt. Lenovo ziet ook een enorm groeipotentieel in Nederland. Al was het maar vanwege het grote aantal retailers in ons land. Zelfs de nummer 100 op de lijst van grootste retailers in Nederland heeft nog altijd 118 locaties verspreid door het land. Dat betekent dat er veel kleinere en grotere servers geplaatst moeten worden. Hiervoor heeft Lenovo speciaal een oplossing gebouwd (Scale), die met name erg voordelig is. Om dit te bereiken heeft Lenovo ervoor gekozen om alleen virtualisatie middels KVM aan te bieden op deze producten (geen VMware of Hyper-V).

Groen en veilig

Dat security een belangrijke component is voor datacenters, mag geen verrassing heten. Voor veel bedrijven is het de spil van het bedrijf, waar alle gevoelige data opgeslagen en verwerkt wordt. Op dat punt hoeft een klant zich bij Lenovo geen zorgen te maken volgens Sluys. Men gaat zelfs zover dat er op iedere vrachtwagen of op ieder vliegtuig een GPS-module wordt meegestuurd. Op deze manier kan men er zeker van zijn dat de vrachtwagens of vliegtuigen geen verdachte omwegen maken.

Verder merkt Sluys op dat Lenovo ‘groener is dan velen denken’. Kennelijk heeft het bedrijf zijn imago op dit punt niet mee, wellicht omdat het een Chinees bedrijf is. Bedrijven uit die landen hebben de naam dat ze alleen maar kijken naar wat er onder de streep aan winst te behalen valt. De belasting op het milieu speelt daarbij geen rol. Lenovo heeft echter een Sustainability Report beschikbaar voor 2016/2017 (klik hier als je het wilt lezen), wat doet vermoeden dat ‘groen’ wel degelijk een rol speelt. Uiteraard zal ook hier een balans gezocht worden tussen idealen en de harde realiteit, zoals we dat ook bij het HP Sustainability Report opmerkten, waarover we eerder dit jaar de directeur van HP Nederland spraken. Daar is overigens ook niets mis mee wat ons betreft.

‘Eerste signalen bemoedigend’

Volgens Sluys zijn de signalen de afgelopen maanden bemoedigend te noemen. Op zich mag dat ook wel, want de cijfers van voorgaande kwartalen lieten zien dat de Data Center Group het lastig had. Niet verwonderlijk voor een bedrijfsonderdeel dat eigenlijk nog niet zo oud is en behoorlijk opgeschud is. Het vertrouwen is echter groot bij Sluys en zijn collega’s: “als we ergens op afspraak mogen komen, hebben we een overtuigend verhaal.” Het helpt hierbij volgens Sluys ook dat men bij Lenovo echt een langetermijnvisie heeft voor de Data Center Group. Een aanloopperiode zoals deze is ingecalculeerd.

Tot slot ziet men bij Lenovo inmiddels ook al klanten terugkeren van de cloud. Die willen weer meer ‘on prem’ aan de slag met datacenters. Dat is natuurlijk ook positief voor een bedrijf zoals Lenovo (dat overigens ook een HyperScale unit heeft voor de aanleg van extreem grote datacenters). De kans dat alles ooit 100 procent in de cloud gaat plaatsvinden acht Sluys dan ook erg klein. In 2020 zou in ieder geval nog 75 procent van de opslag en de daaraan verbonden workloads nog niet in de cloud plaatsvinden volgens hem.