Data Fabric heeft de toekomst bij NetApp

We hebben in het verleden al meerdere malen geschreven over de positie die NetApp zichzelf toedicht in de datacentermarkt. Het draait bij het bedrijf al lang niet meer om opslag, maar om data, zo leerden we eerder dit jaar van Jean English, CMO bij NetApp. Data Fabric is een cruciaal onderdeel van deze veranderde focus. Recent spraken we er nog eens wat verder over met Sven Schoenaerts, Managing Director Benelux van NetApp en Wessel Gans, Senior Systems Engineer SolidFire.

Om maar meteen met de deur in huis te vallen, Data Fabric is fysiek niets. Het is een visie van NetApp omtrent de beschikbaarheid van data, in de breedste zin van het woord. De hybride of multicloud is nu eenmaal een feit. Dit brengt echter ook het risico van silovorming met zich mee. Data staat op meerdere locaties, die idealiter aan elkaar geknoopt moeten worden. Dat is waar NetApp Data Fabric voor is bedacht.

Data altijd en overal beschikbaar

Met Data Fabric is het volgens Schoenaerts mogelijk om data altijd en overal beschikbaar te stellen. Opvallend is dat het niet meer alleen om hardware gaat. Sommige oplossingen die NetApp biedt zijn puur softwarematig. Hieronder zie je schematisch welke silo’s Data Fabric allemaal bij elkaar houdt.

Het idee achter Data Fabric is duidelijk. NetApp wil het platform-agnostisch maken. Dat wil zeggen dat er op termijn geen platform meer moet zijn dat niet ondersteund wordt. Op dit moment wordt op het gebied van public cloud AWS van Amazon en Microsoft Azure (denk aan de recente NFS-aankondiging die beide bedrijven deden) al ondersteund en is de samenwerking met Google eveneens aangekondigd. Ook met een iets ander cloudplatform zoals IBM Bluemix kan het Data Fabric overweg.

Groter bereik

Door producten zowel in de vorm van software gecombineerd met hardware als software only aan te bieden, vergroot NetApp het potentiële bereik van haar diensten behoorlijk. Een klant hoeft niet per se hardware af te nemen bij NetApp om toch gebruik te kunnen maken van haar diensten. Wat ons betreft is deze verschuiving een slimme zet, want hiermee is NetApp weer wat minder afhankelijk van partners. De hardware die je bij NetApp kunt aanschaffen komt doorgaans bij andere leveranciers vandaan. Denk hierbij aan partijen zoals Cisco en Juniper.

Voor zover wij het hebben kunnen opmaken uit de verhalen die we van NetApp horen, lijkt er vooralsnog geen plan te zijn om het leveren van hardware volledig op een zijspoor te zetten overigens. Het is echter nooit verkeerd om meerdere paden te bewandelen om actueel te blijven. Een voorbeeld van software die niet langer gekoppeld hoeft te worden aan hardware van NetApp, is SnapMirror. Deze software wordt gebruikt voor cross-platform datareplicatie.

Volgens Wessel Gans is het ook helemaal niet verstandig om te lang vast te houden aan je oplossingen en niet ook de integratie met andere aan te gaan. Een voorbeeld dat hij noemt in dit licht is Amazon S3. Dat is de de facto standaard als het gaat om interfaces/connecties. Door het implemeteren van het S3 protocol kunnen de klanten van NetApp bijvoorbeeld object storage in eigen datacenters koppelen met Amazon S3.

ONTAP

Waar we het hierboven over Data Fabric hebben die dingen mogelijk maakt of ‘doet’, bedoelen we uiteraard eigenlijk iets anders. We hebben het dan eigenlijk over ONTAP, dat het geheel aanstuurt. NetApp heeft deze naam overigens gekozen, omdat men van mening is dat data altijd beschikbaar moeten zijn, zoals bier uit de tap, maar dat terzijde. Met de relatief recente overname van SolidFire is er overigens nog een OS bijgekomen in Element OS. Dit is complementair aan ONTAP en maakt volgens NetApp verdere vereenvoudiging van het beheer van opslag mogelijk. Element OS is een web-scale storage operating systeem gericht op het realiseren van private cloud infrastructuur met de eigenschappen van publieke cloud.

Als voorbeeld van wat je met een van de oplossingen binnen NetApp Data fabric in de praktijk kunt doen, heeft Gans het over Cloud Sync. Dit doet wat je op basis van de naam al een beetje verwacht, namelijk het synchroniseren van data tussen bijvoorbeeld het eigen datacenter en Amazon. Dit doet het continu en platform-agnostisch.

All-flash en HCI

Met SolidFire komen we ook meteen bij all-flash storage en de afgelopen zomer aangekondigde HCI (Hyper-Converged Infrastructure)-oplossing van NetApp. Deze is overigens sinds kort ook daadwerkelijk verkrijgbaar.

Op het gebied van all-flash-opslag is NetApp (mede dankzij de overname van SolidFire) een grote speler. Wereldwijd is het de nummer twee, in Europa nummer één en groeit het nog steeds hard. Eerder dit jaar wist Schoenaerts ons te melden dat NetApp in Nederland drie keer harder groeit dan de markt, in België zelfs vijf keer. Wel heeft het bedrijf naar eigen zeggen achteraf gezien te lang vastgehouden aan een hybride versie van HDD en SSD voor dit marktsegment. Men heeft te lang naar de economische component gekeken. Tussen de regels door menen we te proeven dat een iets andere strategie in het verleden ervoor had kunnen zorgen dat NetApp nu op de eerste plaats had gestaan in dit segment.

Tweede generatie HCI

Tijdens onze eerdere berichtgeving over NetApp’s HCI-aanbod hebben we al aangehaald dat NetApp weliswaar niet de eerste is met HCI-hardware, maar wel meteen met de tweede generatie op de markt komt. Gans gaat tijdens ons gesprek ook hier nog even op in.

HCI is zoals velen van jullie inmiddels weten het samenvoegen van compute en storage in een oplossing en uiteraard ook het beheren ervan. Dit levert een eenvoudiger te beheren en uit te breiden eindresultaat op dan de oude situatie. Wat HCI van NetApp volgens de fabrikant beter maakt dan de eerste generatie producten van de concurrentie, zijn de uitgebreide QoS-mogelijkheden. Je kunt per workload aangeven wat de minimale, maximale en burst settings moeten zijn. Dit maakt de prestaties van de verschillende workloads voorspelbaar en het in elkaar storten van de prestaties wordt voorkomen. VM’s hoeven elkaars prestaties verder ook niet in de weg te zitten volgens NetApp. Je kunt per VM aangeven hoeveel IOPS deze maximaal tot zijn beschikking heeft.

Compleet verhaal

Al met al hebben we tijdens ons gesprek met Sven Schoenaerts en Wessel Gans een goed beeld gekregen van waar NetApp op dit moment de nadruk op legt. Het bedrijf heeft in ieder geval een duidelijke visie op waar het mee bezig is en waar het heen wil. En lijkt ook de producten te hebben om daar te komen waar het wil zijn. Uiteraard zal de toekomst uit moeten wijzen of de ommezwaai die enkele jaren geleden is ingezet succesvol gaat zijn. Zeker met het oog op de opkomst van andere partijen in het HCI-landschap, zoals Nutanix en Nimble (inmiddels onderdeel van HPE). Die bedrijven hebben minder legacy met zich mee te zeulen bij de ontwikkeling van nieuwe producten dan NetApp, dat eerder dit jaar haar 25e verjaardag vierde. Dat lijkt in eerste instantie een voordeel voor die bedrijven. Op dit moment is dit nog niet duidelijk overigens.

Recent waren we aanwezig bij NetApp Insight in Berlijn, waar we nog meer te weten zijn gekomen over de algemene strategie van het bedrijf. Hou de site dus in de gaten als je op de hoogte wilt blijven van de ontwikkelingen rond NetApp.