Netflix, een populaire online filmverhuurder, gaat één miljoen dollar uitloven aan de persoon die de nauwkeurigheid van het aanbevelingssysteem van de site kan verbeteren.

Veel sites hanteren een zogenaamd recommendation system. Met dit systeem is het mogelijk om aan de hand van iemands persoonlijke voorkeuren te bepalen of iemand een product leuk vindt. Zo kan een dergelijk systeem kijken naar de laatste tien producten die iemand heeft gekocht en op basis daarvan een elfde product tonen, die de persoon in kwestie waarschijnlijk ook wil hebben.

Volgens diverse kenners is de ontwikkeling op het gebied van dit soort systemen de laatste tijd een beetje in het slop geraakt. Netflix is ervan overtuigd dat haar systeem al zeer nauwkeurig is en dat er momenteel niet veel te verbeteren valt. Toch daagt het bedrijf de wereld uit om een systeem te ontwikkelen dat tien procent nauwkeuriger werkt dan het huidige systeem. De eerste persoon die dat lukt krijgt van Netflix één miljoen dollar.

Het lijkt misschien een makkelijke opdracht, maar dat is volgens John Riedl, professor computer science op de University of Minnesota niet waar. Volgens hem hebben Netflix en Amazon momenteel het meest geavanceerde systeem en is het verbeteren van deze systemen een buitengewoon ingewikkelde taak. "De meeste basiszaken zijn inmiddels opgelost. Als je aan een project begint dan boek je in de eerste jaren altijd het meeste succes. Uiteindelijk stagneert het, want dan wordt de zaak ingewikkelerder en hebben veel meer mensen er al over nagedacht", aldus Riedl.

Het grootste voordeel dat de deelnemers aan de prijsvraag zullen hebben is de enorme database met gegevens die achter het recommendation system van Netflix hangt. Het bedrijf stelt namelijk de gehele database met daarin 100 miljoen filmbeoordelingen beschikbaar voor de prijsvraag. Volgens Reed Hastings van Netflix is het niet de eerste keer dat er grote prijzen worden uitgeloofd voor dit soort prijsvragen, maar bij deze prijsvraag maken veel mensen een kans. "Je moet een PC hebben en veel inzicht in de materie", aldus Reed.

Als niemand het gestelde doel dit jaar haalt, krijgt degene die de meeste verbeteringen boven minimaal één procent 50.000 dollar. Dat gaat elk jaar zo door, totdat iemand tien procent verbetering haalt ten opzichte van het huidige systeem.