Microsoft heeft afgelopen week een aantal technische specificaties en releasedatum van een nieuw product aangekondigd dat het mogelijk moet maken om geavanceerde grafische elementen op elke computer weer te geven. Met het product, dat nu de codenaam Windows Presentation Foundation/Everywhere (WPF/E) draagt, gaat het bedrijf de rechtstreekse concurrentie aan met Adobe’s Flash applicatie.

Windows Presentation Foundation/Everywhere
Vertegenwoordigers van Microsoft lieten de applicatie in werking zien op de Mix ’06 conference die afgelopen week werd gehouden.
Hoofddoel van WPF/E is om de nieuwe en gelikte graphics uit Vista om te zetten naar een formaat waar andere besturingssystemen en browsers mee om kunnen gaan. De software kan videobestanden, tweedimensionale vector afbeeldingen en animaties weergeven. Volledige rendering van 3D afbeelding en documenten, zoals in Vista mogelijk is, is echter niet weggelegd voor het programma.


Een vectorafbeelding van een klok wordt met WFP/E over een webpagina heen geprojecteerd in Firefox

Grote compatibiliteit
Om een zo groot mogelijke compatibiliteit te bewerkstelligen gaat Microsoft WPF/E versies maken voor Windows XP, Windows 2000, Firefox, Safari en mobiele telefoons. Microsoft zal de WPF/E versies voor Linux en mobiele telefoons zonder Windows overlaten aan externe partijen.
Volgens analisten WPF/E een uitvloeisel van Microsoft’s belofte om meer software te maken die op meerdere besturingssystemen werkt.
Als onderdeel van deze belofte zal Microsoft ontwikkelaars ook betere toegang geven tot haar ontwikkeltalen C# en Visual Basic, zodat deze partijen applicaties kunnen schrijven voor andere systemen en apparaten.

Om WPF/E content te kunnen draaien, moeten gebruikers aparte software installeren, waardoor de vergelijking kan worden gemaakt met Adobe’s populaire Flash software.
Alhoewel Microsoft dus flinke plannen heeft met WPF/E, wijzen analisten erop dat de software momenteel nog niet beschikbaar is en dat een aantal specifieke details nog missen. Daarnaast heeft de bron van al dit grafische spektakel, Windows Vista, op zijn beurt ook vertraging opgelopen.


Een vectorafbeelding uit Adobe Illustrator is geconverteerd voor WFP/E.
Gebruikers kunnen in de browser zonder problemen de afbeelding zoomen, draaien en bewegen.

Concurrenten niet onder de indruk
Ook concurrenten van Microsoft op dit gebied zijn nog niet echt onder de indruk. Zo zullen ontwikkelaars volgens David Temkin van Laszlo Systems precies moeten weten hoe WPF/E al de grafische pracht op het scherm gaat toveren. "Het is interessant om te horen dat ze de technologie op verschillende platforms beschikbaar willen maken, maar dat moet nog maar blijken. Het succes van Flash is dat alle features ook daadwerkelijk overal werken," aldus Temkin.

Daarnaast is het volgens Temkin afwachten of de eindgebruiker de software wil installeren, want het bedrijf zal voor de andere browsers waarschijnlijk een plug-in gaan maken. "Het is al even geleden dat een bedrijf een nieuwe plug-in introduceerde," aldus Temkin.
Toch wil Temkin WPF/E niet bij voorbaat al afschieten en als het er daadwerkelijk van komt acht Temkin het niet onwaarschijnlijk dat zijn bedrijf de techniek ook opneemt in haar eigen toolset. De toolset van Laszlo kan nu grafische applicaties weergeven in browsers die werken met Flash of de AJAX technologie.

Externe ontwikkelaars belangrijk
Microsoft wil een grote speler zijn op de grafische markt en steunt daarbij in grote mate op haar relatie met grote ontwikkelaars. Deze goede relatie heeft het bedrijf de laatste jaren opgebouwd met producten als Visual Basic en Visual Studio.
Vista heeft een behoorlijke metamorfose ondergaan op het gebied van weergave van grafische elementen. Ontwikkelaars kunnen deze elementen op het scherm krijgen door gebruik te maken van zogenaamde Application Porgramming Interfaces (APIs). Om deze API’s om te zetten naar grafische elementen maakt Vista gebruik van de Windows Presentation Foundation (WPF).
WPF zal overigens ook beschikbaar gemaakt worden voor Windows XP. Microsoft hoopt dat ontwikkelaars haar tools gaan gebruiken om applicaties voor Vista te schrijven en dat ze de applicaties daarna iets herschrijven voor andere besturingssystemen en browsers.

Duidelijk is dus wel dat WPF iets meer gericht is op het Windows platform. Zogezegd moet daar met WPF/E verandering in komen, alhoewel WPF/E niet dezelfde grafische pracht op het scherm kan tonen als WPF.
Ontwikkelaars ontwikkelen binnen WPF/E voor verschillende platforms en kunnen werken met een heel scala aan programmeertalen, zoals JavaScript, C# en Visual Basic. De visuele layout en andere grafische elementen worden weggeschreven in een nieuw soort bestandsformaat genaamd XAML. Doordat Microsoft heeft gekozen voor één eindformaat is de uitwisseling van een applicatie tussen ontwikkelaars een stuk eenvoudiger. Microsoft zal de benodigde tools voorzien, waarmee applicaties relatief eenvoudig omgezet kunnen worden naar het XAML formaat.


Microsoft levert voor WFP/E een editor waarin ontwikkelaars een layout maken.
Deze layout wordt vervolgens met een druk op de knop geconverteerd naar XAML code, die op zijn beurt weer uitgelezen kan worden door Visual Studio.

Koekje van eigen deeg
Dat Microsoft nu enorm veel werk steekt in een universeel formaat en veel applicaties ter beschikking stelt, is volgens analisten een teken dat het bedrijf meer en meer betrokken wil zijn bij de markt voor web applicaties. Het bedrijf heeft hier in het verleden gemengd succes gehad, zo weet analist Peter O’Kelly van Burton Group.
"We zien een meer verlicht Microsoft. In 1998 zou Microsoft geprobeerd hebben om mensen te overtuigen alleen hun software te gebruiken. Nu zegt Microsoft tegen ontwikkelaars: gebruik niet alleen Flash," aldus O’Kelly.

Marktleider Adobe schrikt daar totaal niet van en vertrouwt op haar sterke positie. "We zijn nog altijd de grote jongen in de designermarkt en we blijven groeien in die markt. Onze strategie is dat je met onze producten een voorspelbare en consistente ervaring hebt. Als ontwikkelaar hoef je geen zorgen te maken dat je op het ene systeem alle opties kan benutten en op het andere systeem niet," aldus Todd Hay van Adobe.

Terwijl Microsoft dus druk bezig is om een alternatief voor Flash te maken, is Adobe op haar beurt ook bezig met alternatieven voor Microsoft producten. Het bedrijf investeert de laatste tijd meer in haar Flash authoring tool genaamd Flex. Daarnaast heeft het bedrijf zich geschaard achter de applicatie Eclipse, dat een open-source variant is van Microsofts Visual Studio.
Adobe geeft aan dat Microsofts grafische tools waarschijnlijk alleen op het Windows platform draaien, terwijl de Macintosh van Apple in deze markt het meest gebruikt wordt.

Mogelijkheden zijn eindeloos
Toch zijn niet alle externe partijen negatief over WPF en WPF/E. Zo ziet Miguel de Icaza van Novell ook een hoop voordelen van het systeem. Icaza is hoofd van het Mono project dat er op gericht is op Microsoft ontwikkeltools beschikbaar te maken voor Linux en Unix.
Hij is echter wel bang dat ontwikkelaars voor een moeilijke keuze worden gesteld door Microsoft. "Er is een grote kans dat de ‘je hebt IE nodig om deze pagina te zien’-trend woord doorgezet. Dan krijg je straks zinnen als ‘Om deze applicatie volledig te benutten heb je WPF nodig en daarvoor heb je Vista nodig’", aldus Icaza.

Toch is hij wel blij dat de grafische mogelijkheden met Vista en WPF naar een ander niveau getild worden. "Het sterke punt van Microsoft is dat ontwikkelaars zich nu kunnen afvragen wat ze allemaal wel kunnen met Vista en niet zozeer meer wat ze niet kunnen," aldus Icaza.