Het getouwtrek van AT&T, Verizon en de Amerikaanse luchtvaartindustrie is uit de hand gelopen. Vandaag kozen meerdere luchtvaartmaatschappijen wereldwijd om vluchten naar de VS te annuleren. “Een nachtmerrie”, zegt een Amerikaanse piloot tegen Reuters.

Meerdere luchtvaartmaatschappijen in Azië, het Midden-Oosten en Europa annuleerden vluchten en veranderden vliegtuigmodellen om een onzekere situatie op Amerikaanse luchthavens te vermijden.

De luchtvaartmaatschappijen zijn bezorgd over 5G-signalen. AT&T en Verizon zouden op woensdag 19 januari een deel van hun landelijke 5G-netwerk activeren, waaronder masten in omgevingen van luchthavens.

Dat plan is op het allerlaatste moment geannuleerd. 5G is niet rondom luchthavens geactiveerd. Dat werd op de dag voor de uitrol bekendgemaakt. De luchtvaartmaatschappijen annuleerden vluchten vanwege onzekerheid en onwetendheid rondom de situatie.

Tim Clark, president van luchtvaartmaatschappij Emirates, noemde het “een van de meest onverantwoordelijke” gebeurtenissen die hij ooit heeft meegemaakt.

Hoe het zo ver heeft kunnen komen

Begin 2021 wonnen AT&T en Verizon de Amerikaanse veiling van de midden-frequentieband voor 5G, ook wel bekend als de C-band. In de afgelopen maanden maakten de operators plannen om 5G in de C-band uit te rollen.

Het plan werd omstreden door Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen en de Federal Aviation Authority (FAA). Zij zijn bang dat 5G in de C-band storingen veroorzaakt voor de communicatieapparatuur van vliegtuigen en luchthavens.

De FAA verzocht AT&T en Verizon aan het begin van januari 2022 om de uitrol van 5G uit te stellen. Uitstel zou ruimte bieden voor onderzoek naar de mogelijke risico’s van 5G rondom luchthavens.

Aanvankelijk gaven AT&T en Verizon geen gehoor. De providers haalden de schouders op, verwezen naar Europa — “daar gaat het prima” – en maakten aanstalten om aan de slag te gaan. Totdat de Amerikaanse overheid ingreep in. De operators beloofden de uitrol uit te stellen en nieuwe maatregelen te treffen.

Tweede keer

De nieuwe uitrol werd gepland voor woensdag 19 januari. De FAA was niet tevreden. De autoriteit trok opnieuw aan de alarmbel, ditmaal met de steun van de meeste grote Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen.

De groep dreigde met het annuleren van vluchten in het geval dat AT&T en Verizon het netwerk uitrolden. Opnieuw gaven de operators geen gehoor – en opnieuw greep de Amerikaanse overheid in. Op het laatste moment (dinsdag 18 januari) maakten AT&T en Verizon bekend dat de uitrol werd gestopt.

De beslissing werd te laat genomen. Hoewel meerdere Europese autoriteiten aangeven dat 5G in de C-band geen problemen creëert voor communicatieapparatuur in vliegtuigen, zijn sommige luchtvaartmaatschappijen niet overtuigd. Iedereen dacht dat het plan AT&T en Verizon doorging. De annuleringen zijn het gevolg.