Het meest verrassende aan de multitouch iPad-tablet, die Apple vorige week woensdag introduceerde, is het gebruik van een eigen processor, door Apple de ‘A4’ gedoopt, waarvan gezegd wordt dat het gebaseerd is op de bestaande ARM-technologie.

Veel is er nog niet bekend over de nieuwe chip, behalve wat Apple erover kwijt wil. De chip is een zogenaamde system-on-a-chip, of kortweg soc. Dit wil zeggen dat de chip niet alleen de processor bevat, maar ook verantwoordelijk is voor de grafische kracht en de aansturing van de rest van de hardware. Apple-topman Steve Jobs noemde de chip afgelopen week ‘de meest geavanceerde chip’ die Apple ooit had gebruikt.

Volgens Apple is de chip cruciaal voor de snelheid en betrouwbaarheid van de iPad, die volgens de eerste reviews veel sneller is dan bijvoorbeeld de iPhone 3GS. Ook claimt Apple dat men door de chip in staat is om de iPad tot wel tien uur achter elkaar te gebruiken. Met het scherm uitgeschakeld zou men volgens Jobs met de iPad tot wel 140 uur non-stop muziek kunnen luisteren.

"In plaats van een kant-en-klaar onderdeel van de plank te kopen, liet Jobs Apples ingenieurs de A4-chip ontwerpen waardoor men invloed kreeg op diens kosten en functies", zei Will Straus, analist bij Forward Concepts Co. "Hij wil zijn eigen ecosysteem en wil door niemand worden tegengehouden", zei Strauss in een interview. "Het gaat zowel om het behalen van maximale marges als ook maximale controle."

Toch zijn analisten niet overtuigd. "Ik zie niets dat overtuigend lijkt", zei Linley Gwennap, chip-analist voor de Linley Group. "Het lijkt niet op iets nieuws en, als het dat wel is, komen ze er niet ver mee", aldus de analist. De algemene consensus onder analisten is dat Apples A4 gebaseerd is op de ARM-instructieset en niet door Apple zelf, maar door Samsung wordt gefabriceerd.

Bovendien is de beslissing van Apple om een eigen chip te ontwerpen een regelrechte klap in het gezicht van chipfabrikant Intel, die met zijn Atom-processor graag een gevestigde plaats in de markt van mobiele apparaten wil verwerven. Apple maakt voor zijn Macs nog altijd gebruik van Intel-processors en dat zal voorlopig ook niet veranderen, maar de kans is volgens analisten groot dat ook toekomstige iPhone-modellen voorzien zullen zijn van Apples eigen chips, een nieuwe domper voor Intel.

In april 2008 kocht Apple chipfabrikant PA Semi Inc. Volgens Will Strauss verklaart diens expertise in energiezuinige chips waarschijnlijk de 10 uur batterijduur van de iPad. Strauss stelt dat het ontwikkelen van een processor zonder de batterij leeg te trekken een van de grootste uitdagingen van Intel is om voet aan de grond te krijgen in de mobiele markt. Hoewel hij denkt dat Apple dit jaar slechts twee miljoen iPads zal verkopen, is hij van mening dat Intel de grootste verliezer is, door niet bij dit ‘aandachttrekkende’ apparaat betrokken te zijn geweest.

Volgens Broadpoint AmTech Inc. kost het fabriceren van Apples A4-processor ongeveer vijftien dollar. Hiermee is het echter wel meteen, naast de geheugenchips, het duurste halfgeleider-product in de iPad. De totale kosten van het goedkoopste model, dat eind maart voor 499 dollar verkocht zal worden, zijn zo’n 188,50 dollar. Met de overige kosten, zoals assemblage en verpakkingsmateriaal erbij opgeteld kost de 16 GB Wifi-iPad Apple naar schatting zo’n 270 dollar.