Google heeft vandaag de lancering van Sky aangekondigd. Deze nieuwe functie stelt gebruikers van Google Earth in staat het heelal te bekijken vanaf de aarde. Deze tool toont 100 miljoen sterren en 200 miljoen melkwegstelsels, die vervolgens kunt verkennen. Google Sky is geïntegreerd in de nieuwe versie van Google Earth.

Als onderdeel van de nieuwe functie introduceert Google zeven informatieve lagen die verschillende hemellichamen en ruimtelijke gebeurtenissen illustreren:

  • Sterrenbeelden – De laag Sterrenbeelden verbindt de verschillende punten van de sterrenbeelden van Cassiopeia tot Andromeda, en geeft bij elk sterrenbeeld de naam weer. Gebruikers komen alles te weten over de sterren die hun favoriete sterrenbeeld vormen.
  • Amateurastronomie – Met de laag Amateurastronomie kunnen gebruikers klikken door een verscheidenheid aan plaatsmarkeringen en informatie over sterren, melkwegstelsels en nevels die zichtbaar zijn met het blote oog, met verrekijkers of met kleine telescopen. Deze laag is nuttig voor de amateur-astronoom die op zoek is naar een uitgebreide, georganiseerde manier om te verwijzen naar fragmenten van de nachtelijke hemel.
  • Het mooiste van Hubble – De laag Het mooiste van Hubble biedt de gebruiker 129 prachtige beelden in hoge resolutie die zijn gemaakt door de Hubble Space Telescope, de beroemde telescoop van NASA/ESA die zich in een baan om de aarde bevindt.
  • De maan – De laag De maan vertoont animaties van zowel maanposities als maanfasen gedurende twee maanden.
  • De planeten – De laag De planeten toont de zeven andere officiële planeten en hun posities nu en in de komende twee maanden.
  • Handleiding voor sterrenstelsels – De laag Handleiding voor sterrenstelsels stelt gebruikers in staat virtueel te reizen door verschillende soorten melkwegstelsels, van de Ursa Minordwerg tot de Melkweg.
  • Het leven van een ster – De laag Het leven van een ster kun je de verschillende fasen van de levenscyclus van een ster zien.

Sky is door een team van Google software engineers in Pittsburgh tot stand gebracht door beelden samen te voegen die afkomstig zijn van talrijke wetenschappelijke instituten, zoals het Space Telescope Science Institute (STScI), de Sloan Digital Sky Survey (SDSS), het Digital Sky Survey Consortium (DSSC), het Palomar Observatory van CalTech, het United Kingdom Astronomy Technology Centre (UK ATC) en het Anglo-Australian Observatory (AAO). Het initiatief kwam voort uit de deelname van de University of Washington aan het Google Visiting Faculty Program, een project dat het voor vooraanstaande academische onderzoekers mogelijk maakt voor hun werk een halfjaar tot een jaar bij Google te verblijven.

"We zijn verheugd dat we gebruikers een grote hoeveelheid astronomische beelden en aanvullende informatie aan kunnen bieden. Dit stelt gebruikers in staat iets te leren over wat ze zien en hun eigen verhaal te vertellen", aldus Lior Ron, Product Manager bij Google. "Door samen te werken met een aantal vooraanstaande experts uit de branche, zijn wij in staat geweest Google Earth te transformeren tot een virtuele telescoop."

"Wij zijn erg enthousiast over het initiatief van Google om het heelal toegankelijk te maken voor het grote publiek. Hiermee speelt Google in op de groeiende belangstelling voor de ruimte. We hopen dat er in de toekomst nog meer fascinerende astronomische informatie kan worden toegevoegd aan deze tool. ESA is van harte bereid daar samen met Google aan te werken", aldus Michel van Baal, voorlichter van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA.