Amerikaans patentbureau en directie liggen nu echt onder vuur

Abonneer je gratis op Techzine!

Het Amerikaanse ministerie van Handel gaat een onafhankelijk onderzoek uitvoeren naar het Amerikaanse patentbureau, het US Patent and Trademark Office. Het bureau is verantwoordelijk voor het goed- of afkeuren van patentaanvragen. Het bureau ligt al jaren onder vuur omdat de meest bizarre patenten worden goedgekeurd, wat weer zorgt voor onnodig veel rechtszaken. Nu blijkt dat de directie min of meer fraude heeft gepleegd door een onderzoek over de werkwijze te redigeren voordat dit naar de toezichthouder werd gestuurd.

Een patent is van oorsprong bedoeld om een unieke uitvinding te beschermen zodat deze niet kan worden gestolen of gekopieerd door een ander. Met dat originele idee is niets mis, maar in de Verenigde Staten zijn ze de afgelopen jaren een beetje doorgeschoten en zijn de meest vreemde patentaanvragen goedgekeurd welke weer leiden tot rechtszaken.

Aangezien er vraagtekens werden gesteld over de werkwijze van het Amerikaanse patentbureau werd er een onderzoek ingesteld onder leiding van de directie. Toen er uiteindelijk een vernietigend rapport uit kwam rollen besloot de directie de evaluatie te redigeren voordat het rapport naar de toezichthouder werd gestuurd. Het resultaat was een gecorrigeerde rapport dat de helft korter is dan het origineel. The Washington Post heeft nu echter de hand weten te leggen op het originele rapport, waarin de vloer wordt aangeveegd met de werkwijze van het patentbureau en de directie, dit rapport vraagt eigenlijk om een flinke reorganisatie.

In het rapport is er vooral veel aandacht voor het thuiswerken van werknemers die patenten beoordelen. Ongeveer de helft van de 8300 patentbeoordelaars werkt namelijk volledig vanuit huis en komen dus zelden op kantoor, nog eens 2700 werken gedeeltelijk vanuit huis. Hierdoor is er nauwelijks sturing richting de mensen die de patenten moeten beoordelen maar daarnaast ontbreekt ook elke vorm van toezicht. Uit het onderzoek bleek ook dat er uren werden gedeclareerd die helemaal niet werden gewerkt, er was zelfs een creatieve thuiswerker die een applicatie had geïnstalleerd die zijn muis automatisch liet bewegen, toen de directie hiervan met bewijs op de hoogte werd gesteld weigerde deze stappen te ondernemen tegen de werknemer.

Voor het onderzoek werden ook 80 managers ondervraagd over hun werkzaamheden en de manier waarop de patenten worden beoordeeld, maar liefst 70 procent van deze managers gaf aan twijfels te hebben bij de manier waarop patenten worden beoordeeld. Voornaamste reden hiervoor is dat veel beoordelaars het grootste gedeelte van hun tijd weinig lijken uit te voeren en tegen het einde van het kwartaal wanneer de patenten moeten zijn gekeurd, ineens in alle haast patenten gaan goed- of afkeuren. Dat kan de kwaliteit van de keurig nooit ten goede komen.

Al deze kritieken op het thuiswerken en de manier waarop patenten worden gekeurd is door de directie uit het uiteindelijke rapport geredigeerd dat naar de toezichthouder is gestuurd. Nu het originele rapport is uitgelekt heeft het Amerikaanse ministerie van Handel een onafhankelijk onderzoek ingesteld naar het Amerikaanse patentbureau zodat de waarheid aan het licht kan komen. Tot op heden is er nog geen actie ondernomen tegen de directie, maar de kans is groot dat er flink wat veranderingen op komst zijn.