Apple moest zich vrijdag verantwoorden tegenover de U.S. Federal Communications Commission (FCC), vergelijkbaar met de OPTA in Nederland, vanwege het afwijzen van de Google Voice-applicatie voor de iPhone. Tevens werden er door de FCC vragen gesteld over het goedkeuringsproces van de App Store en de betrokkenheid van telecomprovider AT&T hierbij.

Op 28 juli berichtten wij dat Apple begonnen was met het verwijderen van alle Google Voice-gerelateerde applicaties in de App Store. Daarnaast heeft het bedrijf geen goedkeuring gegeven voor de Google Voice-applicatie die Google zelf voor de App Store indiende. Volgens Google was het niet geheel duidelijk wat de reden voor de weigering is geweest. Google had eerder al persoonlijke goedkeuring van Apple-topman Phil Schiller gekregen, maar Apple weigerde de applicatie desondanks.

De weigering veroorzaakte veel ophef in de media en onder iPhone-gebruikers. Ophef die uiteindelijk ook de U.S. Federal Communications Commission (FCC) bereikte, waarop deze aankondigde een onderzoek naar de weigering van de applicatie in te gaan stellen. In een brief aan de drie betrokken partijen, Apple, AT&T en Google, wilde de Amerikaanse telecomwaakhond onder meer weten waarom de applicatie geweigerd is en waarom alle gerelateerde applicaties uit de App Store zijn verwijderd.

Ook wilde de FCC opheldering of Apple deze acties uit zichzelf heeft uitgevoerd of dat dit in overleg met AT&T is gebeurd. Verder moest Apple aangeven of AT&T een rol speelt in de goedkeuring van applicaties in het algemeen en waarom Google Voice anders is dan andere VoIP-applicaties die momenteel nog wel in de App Store beschikbaar zijn. Tot slot wilde de FCC ook duidelijkheid in het goedkeuringsproces voor de App Store zoals de gehanteerde standaarden voor het goed- en afkeuren van applicaties, de werking van het proces, een percentage van afgewezen applicaties en de belangrijkste redenen om applicaties af te keuren.

Apple heeft vrijdag antwoord gegeven op de door de FCC gestelde vragen in de vorm van een bericht op zijn website. Op de vraag waarom Apple de Google Voice-applicatie weigerde en gerelateerde applicaties uit de App Store verwijderde, stelt Apple dat het de applicatie — in tegenstelling tot de berichten — niet heeft geweigerd. Volgens Apple lijkt het erop dat de applicatie de gebruikservaring van de iPhone wil aanpassen door de telefoon-functionaliteit en de gebruikersinterface van het toestel met een eigen gebruikersinterface voor telefoontjes, tekstberichten en voicemail te vervangen.

Tevens stelt Apple dat de Google Voice-applicatie naast het vervangen van de cruciale iPhone-functionaliteit, ook de volledige Contacten-database van een gebruiker naar Googles servers verzendt, zonder dat Apple weet wat er met die gegevens gebeurt. "We moeten nog steeds enige garantie van Google krijgen dat deze data alleen voor de bedoelde manieren wordt gebruikt. Deze factoren zorgen voor verschillende nieuwe problemen en vragen voor ons dat we nog steeds aan het nadenken zijn", aldus Apple.

Tot slot stelt Apple de Google Voice-applicatie en de potentiële impact op de iPhone-gebruikservaring te blijven bestuderen. "Google is uiteraard vrij in het voorzien van Google Voice op de iPhone als een webapplicatie door middel van Apples Safari-browser, zoals zij ook doen voor desktop PC’s", stelt Apple om Google een beetje tegemoet te komen.

Ook wilde de FCC weten of Apple op eigen initiatief of in overleg met AT&T gehandeld heeft toen het besloot tot het ‘weigeren’ van de Google Voice-applicatie en het verwijderen van gerelateerde applicaties uit de App Store. "Apple handelt alleen en heeft geen contact gezocht met AT&T over het wel of niet goedkeuren van de Google Voice-applicatie", luidt Apples antwoord. Het bedrijf verzekert de FCC bovendien dat er geen afspraken met AT&T zijn gemaakt omtrent het goedkeuringsproces voor de App Store.

Wel stelt Apple dat er in het contract tussen Apple en AT&T een clausule is opgenomen die het Apple verbiedt om functionaliteit op de iPhone toe te voegen die een klant in staat stelt om het telecomnetwerk van AT&T te gebruiken voor Voice over IP-diensten zonder de expliciete toestemming van AT&T. Apple laat weten dat het deze clausule honoreert en daarnaast ook de algemene voorwaarden van AT&T respecteert, die bijvoorbeeld het gebruik van AT&T’s telecomdienst voor het verzenden van een TV-signaal naar een iPhone niet toestaat.

Op de vraag welke verschillen er tussen de Google Voice-applicatie en andere VoIP-applicaties bestaan, welke wel door Apple zijn goedgekeurd, antwoordt het bedrijf niet op de hoogte te zijn van een VoIP-element in de Google Voice-applicatie en of dit in kwestie over het 3G-netwerk wordt gerouteerd. Apple stelt talloze standaard VoIP-applicaties geaccepteerd te hebben (zoals Skype, Nimbuzz en iCall) voor gebruik over wifi, maar niet over AT&T’s 3G-netwerk.

Ook vroeg de FCC welke andere applicaties door Apple zijn afgewezen en om welke redenen. Voorts wilde de instantie weten of er een lijst van niet-toegestane applicaties of categorieën is die ook beschikbaar is voor (potentiële) verkopers/ontwikkelaars en hoe deze zijn meegedeeld aan consumenten. "We hebben applicaties om verschillende redenen afgewezen. De meeste afwijzingen zijn gebaseerd op kwaliteitsproblemen of software bugs, terwijl andere afwijzingen gedaan zijn om de privacy van consumenten te waarborgen, kinderen te beschermen tegen ondeugdelijke content en het voorkomen van applicaties die de basiservaring van de iPhone beïnvloeden."

Apple geeft verder aan dat, gezien het aantal en de variatie van technische problemen het merendeel van het goedkeuringsproces zich bezighoudt met kwaliteitsproblemen en software bugs en het voorzien van feedback aan ontwikkelaars zodat zij problemen met hun applicaties kunnen oplossen. Apple geeft tevens aan dat applicaties waarvan problemen opgelost worden en opnieuw ingediend worden uiteindelijk ook goedgekeurd worden.

Tot slot wilde de FCC ook wat meer duidelijkheid over het goedkeuringsproces van de App Store, omdat Apple daardoor sinds de lancering van de App Store onder vuur ligt. Apple geeft aan het een uitgebreid goedkeuringsproces ontwikkeld heeft die elke applicatie die bij ingediend wordt bekijkt. "Ingdiende applicaties onderaan een rigoureus goedkeuringsproces that test op kwetsbaarheden zoals software bugs, instabiliteit op het iPhone-platform en het gebruik van ongeautoriseerde protocollen", aldus Apple.

"Er zijn meer dan veertig full-time getrainde reviewers en tenminste twee reviewers bestuderen elke applicatie zodat het goedkeuringsproces eerlijk toegepast wordt." Apple laat weten dat er daarnaast ook een ‘executive review board’ is die procedures vaststelt, het beleid voor het goedkeuringsproces instelt en daarnaast ook applicaties bestudeert die na de eerste review geëscaleerd worden omdat ze nieuwe of complexe vragen oproepen. Apple stelt wederom dat 95 procent van de applicaties binnen veertien dagen na ingediend te zijn goedgekeurd worden.

"Als we denken dat een applicatie een probleem heeft, zoals bijvoorbeeld een software bug die de applicatie laat crashen, sturen wij de ontwikkelaar een melding die de reden voor afwijzing omschrijft. In veel gevallen zijn we in staat om specifieke begeleiding te geven hoe een ontwikkelaar de problemen met zijn applicatie kan oplossen. Tevens laten we ze weten hoe zij het beoordelingsteam of technische ondersteuning kunnen contacteren, of men kan ons schrijven voor verdere begeleiding.

Tot slot stelt het bedrijf dat er per week zo’n 8500 nieuwe applicaties en bijgewerkte versies worden ingediend worden. Ruwweg twintig procent van deze applicaties worden niet goedgekeurd zoals ze origineel worden ingediend. In iets meer dan een jaar, hebben we meer dan tweehonderdduizend applicaties en updates beoordeeld, sluit Apple de brief af.