Intel-CEO Pat Gelsinger: “Chips zijn nog nooit zo sexy geweest als nu”

Intel heeft een behoorlijk roerige periode achter de rug, waarin het de eerste plek op de lijst van grootste chipfabrikanten heeft verloren aan Samsung. De roadmap richting productieprocedés onder de 10 nm was en is er eentje met de nodige hordes. Intel laat het er echter niet bij zitten en heeft meerdere ambitieuze plannen. Denk hierbij aan recente aankondigingen rondom het GPU-portfolio, waaronder Ponte Vecchio. De investeringen in nieuwe fabrieken, ook in Europa, maken de ambities van het bedrijf duidelijk.

Tijdens de keynote op dag 1 van Intel Vision gaat Intel-CEO Pat Gelsinger in op de nieuwste ontwikkelingen bij het bedrijf. Hij heeft het voornamelijk over de rol die semiconductors spelen in wat hij systemic change noemt. Niet alleen tijdens covid, maar ook op andere momenten. Hij gaat als eerst in op wat Intel doet op het gebied van 5G-netwerken, meer specifiek samen met Pegatron. Samen met dat bedrijf heeft Intel zich gericht op zware omstandigheden in noodsituaties, zoals overstromingen. Ze hebben samen een mobiel basestation inclusief een radio ontwikkeld. Dit systeem zet je in minder dan een uur op. Gelsinger laat verder ook nog een camera, een drone en een laptop met vPro zien die voldoet aan de Milspec standaarden. De verbinding levert bijna een gigabit per seconde aan bandbreedte, onder andere dankzij het gebruik van Intel FlexRAN.

Vier superpowers samen

In het algemeen gaat het bij Intel op het moment over iets wat Gelsinger vier superpowers noemt. Het gaat hierbij om ubiquitous compute, cloud-to-edge infrastructure, pervasive connectivity en Artificial Intelligence. De samenwerking met Pegatron hierboven een voorbeeld van pervasive connectivity. De andere onderdelen spelen echter ook een rol. Alles grijpt in elkaar volgens Gelsinger. Achter pervasive connectivity zit ubiquitous compute. “Alles wat we aanraken tegenwoordig wordt een computer”, geeft Gelsinger als verklaring hiervoor.

Bovenstaande alomtegenwoordige compute heeft vervolgens weer een impact op cloud-to-edge infrastructure. Dat wil zeggen dat het ervoor zorgt dat compute met een lage latency en een hoge bandbreedte overal aanwezig is, onder andere voor AI-inferencing aan de edge. En zo zijn we bij de laatste superpower, AI. Als je dit niet inzet, ga je achterlopen, volgens Gelsinger. Het is volgens hem de taak van Intel om gebruikers de voordelen te laten ervaren, maar ook dat het ethisch verantwoord gebeurt.

Enorme ontwikkelingssnelheid is een vereiste

Als bovenstaande vier superpowers samenkomen, wordt het resultaat veel meer dan de som der delen, is de boodschap die Gelsinger wil brengen. Daarvoor moet Intel zelf ook stappen blijven zetten, geeft hij ook meteen toe. Hij heeft het over een torrid pace (letterlijk vertaald een verzengende snelheid) waar Intel mee te werk moet gaan. Anders kan het bedrijf niet succesvol zijn. Een deel van dit ambitieuze doel het koppelen van ecosystemen met elkaar. Dat is waar het om draait onder de streep.

Intel mag dan nog altijd bekendstaan als chipfabrikant, daar gaat het eigenlijk helemaal niet meer over. Intel heeft namelijk niet minder dan 17.000 software developers in dienst. Gelsinger maakt op dit punt de grap dat dat meer is dan toen hij een softwarebedrijf runde. Hij heeft het hier uiteraard over VMware, waar hij voorheen CEO was. Toch draait het bij Intel uiteindelijk natuurlijk nog wel primair om chips. Die blijven nodig om vooruit te kunnen blijven gaan.

Sterker nog, “chips zijn nog nooit zo sexy geweest als nu”, stelt Gelsinger. De wereld heeft er steeds meer van nodig, maar dan vooral ook met een betere supply chain. De al eerder aangehaald nieuwe fabrieken zijn hier een uitvloeisel van. Deze capaciteit is heel erg hard nodig om de vier superpowers hierboven tot volle wasdom te laten komen.

Het begint met de PC

Na de wat meer algemene bespiegelingen rondom de strategie van Intel, is het nu tijd om op de afzonderlijke componenten in te gaan. Dat begint voor Intel bij de pc. Dat blijft de basis voor het bedrijf, geeft CCO Christoph Schell aan. Daarvoor komt Michelle Johnston Holthaus, de EVP en GM voor de Client Computing Group, het podium op. Zij noemt de pc de meest tastbare koppeling tussen Intel en de mens. De pc is veel belangrijker voor zakelijke gebruikers nog dan telefoons, stelt ze.

Een belangrijk onderdeel van de pc-strategie van Intel is en blijft vPro. Dat is de term die Intel gebruikt voor een groot aantal separate technologieën, waaronder AMT en TXT. Om de waarde van vPro aan te tonen, vertelt een klant van Intel uit de gezondheidszorg over de migratie van 1400 Linux endpoints. Met vPro kon het op afstand de apparaten aanpassen aan de nieuwe situatie. De enige keer dat ze echt bij een patiënt op de kamer moesten komen, was wanneer er hardwarematig iets mis was. De rest kon allemaal op afstand gedaan worden.

Om aan te geven dat Intel niet op de lauweren rust als het gaat om de ontwikkeling van de chips in pc’s, heeft Johnston Holthaus als afsluiter van haar onderdeel nog een verrassing. Ze kondigt tussen neus en lippen door namelijk de 12e generatie Intel Core HX processors aan, voor gebruik in mobiele workstations.

Datacenter

De volgende die het podium betreedt, is Sandra Rivera, de EVP en GM van de Datacenter en AI-tak van Intel. De nadruk ligt op eenvoud in deployment en management, wat op zich natuurlijk niet zo bijzonder is. Dat is waar als het goed is alle bedrijven mee bezig zijn. Datacenters vergen echter behoorlijk wat customization, iets wat deze uitdaging er niet kleiner op maakt. Vandaar ook dat Intel de Infrastructure Processing Unit (IPU) heeft uitgebracht. Daar kun je onder andere eenvoudig mee schalen. Ze is ook heel duidelijk over de roadmap, die tot 2026 gaat. Dit betekent dat er in 2024 een 400G-variant van de IPU gaat zijn.

Naast de IPU krijgt ook de recente overname van Granulate nog de de nodige aandacht. Hiermee kun je in real time software optimaliseren. Meer specifiek kunnen klanten hiermee geautomatiseerd de prestaties van applicaties optimaliseren, zonder dat ze daarvoor enorme ingrepen moeten doen. Het voornaamste resultaat hiervan is dat je hiermee de uitgaven voor compute naar beneden kunt krijgen. Dat is erg belangrijk, want compute is doorgaans de grootste kostenpost bij het draaien van applicaties. De Intel Xeon Scalable processor (Sapphire Rapids) speelt hier ook een centrale rol in. Deze processor biedt je verder ook meteen meerdere accelerators; voor AI, crypto, netwerk en databases.

De edge

De voorspelling is dat meer dan 50 procent van alle data(-verwerking) in 2025 buiten het eigen datacenter plaats zal vinden. Om het edgeverhaal van Intel te vertellen, komt Nick McKeown, de SVP en GM van de Network Edge Group van Intel het podium op. Edge computing is ingewikkeld, volgens hem, vanwege alle hardware en software die aan elkaar geknoopt moet worden. Daar heeft Intel dan ook heel veel werk ingestopt, volgens hem. In de laatste vier jaar heeft Intel meer dan 300 oplossingen uitgebracht voor klanten op dit gebied, die meteen ingezet kunnen worden. In totaal gaat het om 45000 edge deployments in meer dan 160 landen.

Een deel van dit onderdeel van de keynote gaat over dataprivacy, meer specifiek confidential compute. Gemiddeld bedraagt de financiële schade van een databreach inmiddels 4,2 miljoen dollar. Vandaar dat het belangrijk is om hier in alle lagen van de stack tegen te strijden, van de pc tot het datacenter, dus ook aan de edge. Crypto accelerator helpt hier bij, maar het nieuwe Intel SGX moet hier ook aan bijdragen. Bosch gaat op het podium in op hoe dat bedrijf Intel Software Guard Extensions inzet om datasets vertrouwelijk te houden. Bosch en Intel hebben samen een concept ontwikkeld om hun algoritmes te trainen met behoud van privacy. SGX houdt datasets vertrouwelijk, ook tijdens het trainen van de modellen.

De toekomst is zettascale

Op dit punt van de keynote kijken we weer even vooruit. Gelsinger heeft namelijk een zogeheten moonshot-project opgezet. Intel wil namelijk richting zettascale computing gaan. Bij Intel is men er namelijk van overtuigd dat we sneller dan we denken computers nodig hebben die 1000 keer sneller zijn dan de exemplaren die we vandaag hebben.

Een belangrijke aanjager van zettascale computing is video, volgens Raja Koduri, de EVP en GM voor Accelerated Computing Systems and Graphics business unit van Intel. Meer dan 80 procent van alle traffic is tegenwoordig video. Vandaar ook dat ze met een GPU zijn gekomen die onder andere geschikt is voor het verwerken van video. De Arctic Sound-M is volgens Intel de eerste die AV1-video hardwarematig kan coderen en decoderen. Met een enkele kaart kunnen 40 gebruikers tegelijk bediend worden, bijvoorbeeld voor cloud gaming-doeleinden. Koduri noemt de Arctic Sound-M een supercomputer op een enkele chip.

Naast de focus op de nieuwe datacenter GPU, ontkomen we ook hier bij Intel niet aan de metaverse. Koduri gaat hier zelfs behoorlijk uitgebreid op in. De metaverse speelt volgens hem eveneens een belangrijke rol in de ontwikkeling richting zettascale computing. Intel heeft voor de metaverse een project bedacht met een wat onheilspellende naam, endgame. Dit moet continual compute leveren voor de nieuwe versie van het web, dat hij het immersive web noemt. Tijdens een demo van dit project zien we wat hij hiermee bedoelt. Op een high-end laptop van nu werkt de simulatie van de werkelijkheid heel slecht. Dat kan de GPU niet aan. Met continual compute ingeschakeld kijkt de laptop naar meer compute elders om het wel vloeiend te laten verlopen. Koduri geeft aan dat de beta van project endgame later dit jaar van start gaat.

Zettascale is op dit moment echter nog wat te hoog gegrepen en is echt nog een moonshot-project. Dus Koduri gaat aan het einde van zijn deel van de keynote ook nog in op iets wat nu al werkelijkheid is, namelijk exascale computing. Meer specifiek gaat hij in op de samenwerking met het Argonne National Laboratory, voor hun Aurora-supercomputer. Deze supercomputer zit al op meer dan twee exaflop. Iedere compute blade van Aurora bevat twee Sapphire Rapids Intel Xeon Scalable processors en zes Ponte Vecchio GPU’s. Het wordt tijdens de keynote niet helemaal duidelijk hoeveel blades er in totaal in de supercomputer gaan overigens. Net als bij de Arctic Sound-M heeft Intel ook bij dit project oneAPI ingezet als programmeermodel.

Artificial Intelligence

Tot slot van de keynote is er nog de nodige aandacht voor AI en Deep Learning. Zoals Gelsinger eerder al aangaf, is AI iets waar alle organisaties iets mee moeten gaan doen. AI is simpelweg nodig om de grote problemen in de wereld op te lossen, herhaalt Rivera nog maar eens. De opkomst van de intelligente edge is hier ook een stuwende kracht in, volgens McKeown. Het is de bedoeling van Intel om AI voor steeds meer organisaties beschikbaar te maken. Met andere woorden, Intel wil AI democratiseren, zoals dat zo mooi heet. Als voorbeeld hiervan noemt Rivera Project Apollo, dat Intel samen met Accenture heeft opgezet. Deze samenwerking bestaat nu al uit meer dan 30 AI-referentiekits waar organisaties meteen mee aan de slag kunnen.

McKeown gaat op het gebied van AI aan de edge vervolgens nog in op OpenVINO, waarmee je de hardware die je hebt staan kunt optimaliseren voor AI. Hij geeft ook een voorbeeld hiervan. John Deere gebruikt de Intel AI-technologie om defecten te detecteren in lasnaden van tractoren. Naast OpenVINO speelt ook Movidius hier een rol in. Movidius richt zich primair op computer vision en deep learning.

Deep learning

Met deep learning zijn we dan echt aan het einde van de keynote gekomen. Daarvoor geeft Eitan Medina, de COO van Habana Labs (een onderdeel van Intel), als laatste acte de présence. Habana Labs is het bedrijf achter Gaudi, een deep learning platform. Vandaag introduceert het de tweede generatie hiervan, die niet heel verrassend Gaudi2 heet. Die moet significant betere prestaties leveren op enkele van de meest populaire trainingsmodellen ten opzichte van bijvoorbeeld een Nvidia A100.

De toekomst: strategie daadwerkelijk uitvoeren

Gelsinger en de anderen die we vandaag op het podium hebben gezien hebben een ambitieuze en complete visie voor Intel richting de toekomst uit de doeken gedaan. Op papier is het in ieder geval een heel compleet verhaal, waarbij alle business units een belangrijke rol spelen. Natuurlijk zullen bepaalde onderdelen een wat prominentere rol spelen, omdat die nu eenmaal wat meer tot de verbeelding spreken. Denk aan het AI- en het HPC-stuk. Binnen de andere onderdelen wordt echter net zo hard gewerkt. De grote uitdaging nu zal zijn om deze strategie ook daadwerkelijk uit te voeren, geeft Gelsinger aan in een Q&A met de aanwezige pers. We zijn benieuwd of dat gaat lukken.