AMD heeft vorige week zijn nieuwe six-core Opteron-processors getoond en gedemonstreerd aan een select aantal reporters. Het bedrijf liet zien hoe eenvoudig het is om een bestaand systeem te upgraden met de nieuwe processor en welke performancewinst daarmee te behalen is.

AMD heeft naar eigen zeggen gekozen voor de codenaam "Istanbul", omdat de processor net als de stad Istanbul twee werelden met elkaar verbindt. Te weten Socket F (1207) en de six-core Direct Connect-architectuur. Meer specifiek zijn de Istanbul-processor een evolutie van de quad-core ‘Shanghai’-processors. De Istanbul-modellen zijn dan ook op een 45nm-procédé gefabriceerd en hebben 6MB aan L3-cache.

Omdat de Istanbul-processors dezelfde socket gebruiken als de Shanghai-modellen is een upgrade van een bestaand serversysteem met deze processors vrij eenvoudig. De processors kunnen geïmplementeerd worden op systemen met twee, vier en acht processors en ondersteunen HyperTransport en twee kanalen met DDR2-geheugen per socket. Volgens AMD is het vermogen en de hitte-productie van de Istanbul-processors gelijk aan die van de Shanghai-modellen.

De demonstratie van AMD bestond uit drie onderdelen. Als eerste liet AMD het taakbeheervenster van Windows Server 2008 op systeem met vier sockets zien, waarin de activiteit van alle 24 processors in het systeem te zien was. De tweede test werd uitgevoerd met een systeem met twee sockets en dus twaalf cores. Ook hier draaide Windows Server 2008 als hoofdbesturingssysteem, maar middels virtualisatie draaiden tegelijkertijd ook Windows Server 2003, Red Hat Linux en SLES 11 x64. Elke virtuele machines kreeg vier cores toegewezen.

De derde demonstratie was bedoeld om het performanceverschil tussen een Shanghai-systeem en een Istanbul-systeem te laten zien en te tonen hoe eenvoudig een bestaand systeem te upgraden is. Voor een upgrade is overigens wel een BIOS-update nodig en het systeem moet ook split power planes ondersteunen. Voor de performancevergelijking werden twee identieke systemen naast elkaar gedraaid, een met vier Shanghai-processors en een met vier Istanbul-processors. Beide systemen draaiden met HyperTransport 3, deze functie is momenteel nog niet beschikbaar op huidige Shanghai-systemen, maar wordt later dit jaar wel beschikbaar.

Om de performance te testen werd een Stream-benchmark uitgevoerd. Het Shanghai-systeem met 16 cores behaalde een doorvoersnelheid van 25.000 MB/s, terwijl het Istanbul-systeem met 24 cores een doorvoer haalde van ongeveer 42.000 MB/s. Vervolgens liet AMD zien hoe eenvoudig een systeem te upgraden is, door simpelweg de dochterborden voor de processors en het geheugen over te zetten. De systemen lieten nu omgekeerde performance zien.

De demonstratie liet dus zien dat er met de helft meer cores ruim meer dan 50 procent performancewinst behaald kan worden. Dat is volgens AMD te danken aan een nieuwe techniek genaamd HT-assist. Met deze techniek wordt het dataverkeer op de HyperTransport-links tussen sockets verminderd, door een index bij te houden van alle processorcaches. Daardoor hoeft er minder synchronisatie plaats te vinden. Bij huidige Opteron-processors wordt er in dat geval een aanvraag verstuurd naar alle sockets. Bij Istanbul-systemen weet het systeem dankzij de index dat een dergelijke aanvraag niet nodig is en als het toch nodig is, dan weet het systeem welke specifieke socket de aanvraag moet krijgen. De index wordt bijgehouden in de L3-cache van de processor en de grootte ervan is in te stellen in de BIOS.

Wat de exacte performancewinst is van HT assist is niet duidelijk, wel is duidelijk dat de techniek niet in toekomstige revisies van de Shanghai-processors zal komen. AMD denkt dat deels te kunnen compenseren met het feit dat Shanghai-processors minder cores hebben en dus op een hogere kloksnelheid kunnen draaien op hetzelfde vermogen als een Istanbul-systeem op een lagere kloksnelheid.


AMD zal de six-core Istanbul-processors in verschillende modellen uitbrengen, waaronder SE-modellen met hoge prestaties en energiezuinige HE-modellen. AMD schat dat het aantal servers dat voordeel heeft van een upgrade met Istanbul-processors op ongeveer vijf procent. Desondanks denkt het bedrijf dat de nieuwe processor veel waar voor hun geld bieden en dat bedrijven voor deze optie kiezen nu IT-budgetten onder druk komen te staan. Anderzijds denkt AMD dat OEM-fabrikanten de processor snel zullen implementeren in nieuwe systemen, zeker omdat de architectuur niet veranderd is. De processors worden in de tweede helft van dit jaar op de markt gebracht.