min

Tags in dit artikel

, , ,

Lee Kun-hee, hoogste topman van Samsung en tevens de meest invloedrijke zakenman van Zuid-Korea, heeft bekendgemaakt dat hij na twintig jaar zijn functie neer zal leggen. De positie van Lee was onhoudbaar geworden nadat er in januari een onderzoek tegen de top van Samsung werd ingesteld wegens vermeende belastingontduiking en omkoping van ambtenaren.

Het vertrek, dat de 66-jarige Lee gisteren zelf op de televisie aankondigde, komt voor veel Zuid-Koreanen als een schok. De vader van Lee richtte Samsung kort na de Koreaanse oorlog op en Samsung is inmiddels uitgegroeid tot een bedrijf met 250.000 werknemers en een omzet van 160 miljard dollar per jaar. De organisatie bestaat inmiddels uit meer dan 60 dochterondernemingen waar veel Zuid-Koreanen werkzaam zijn en om die laatste reden worden Lee en zijn vader inmiddels als helden beschouwd in het Aziatische land.

Desondanks kon het bedrijf in de loop der jaren ook op veel kritiek rekenen, die zich voornamelijk richtte op de managementstructuur van het bedrijf. Volgens sommigen is het management volledig in handen van Lee en zijn familie en is het voor buitenstaanders onmogelijk inzicht te krijgen in het systeem, laat staan er tot toe te treden.

Maar volgens Lee gaan er met zijn vertrek een hoop dingen veranderen bij Samsung. De belangrijkste stappen die het bedrijf nu gaat nemen is het opheffen van het zogenaamde ‘strategic planning office’, dat tot nog toe de touwtjes bij Samsung in handen hield. Ook Lee Jae-yong, zoon van Lee en zijn gedoodverfde opvolger, legt zijn functie neer en gaat voorlopig in het buitenland aan de slag voor Samsung. Naast vader en zoon Lee, stappen nog eens vier topmannen op, waaronder de CEO’s van Samsung Fire & Marine Insurance en Samsung Securities. "Ik wil mijn diepste excuses aanbieden voor het feit dat ik het land bezorgd heb gemaakt en zal mijn volledige verantwoordelijkheid daarvoor nemen", aldus Lee in zijn toespraak.

Critici en sommige analisten verwachten echter dat er maar weinig zal veranderen in de praktijken van Samsung, ook niet nu Lee en zijn zoon van het publieke toneel verdwijnen. "Ik zie niet meer dan een verandering van de mensen die de dienst uitmaken. Het bedrijf blijft gewoon in handen van Lee en zijn familie", aldus Oh Suk-tae, econoom van Citibank. Park Won-suk, senior official van People’s Solidarity for Participatory Democracy, een grote belangenorganisatie voor aandeelhouder, is het hiermee eens. "Dit kan niet gezien worden als een grote reorganisatie, zelfs niet nu Lee opgestapt is. De structuur van het management is zo opgebouwd dat hij invloed kan blijven uitoefenen op de manier die hij wil", aldus Park.

Dat de heren opstappen is te danken aan een onderzoek dat door een speciale openbaar aanklager werd gestart, nadat een voormalige topjurist van Samsung had laten weten dat het management van het bedrijf geld voor de belasting verborg en er een speciaal potje op nahield voor het omkopen van politici, aanklagers en andere ambtenaren. In totaal werden negen topmannen onderzocht, maar uiteindelijk kon het vermoeden van omkoping niet hard gemaakt worden. De zaak tegen Lee moet nog voorkomen, maar mocht het tot een veroordeling voor belastingontduiking komen, dan kan Lee voor vijf tot zeven jaar achter de tralies verdwijnen.