Is het dumpen van Windows Phone HTC’s fatale fout?

Vandaag wordt door Techzine melding gemaakt van een gerucht dat HTC ervoor heeft gekozen om Windows Phone de rug toe te keren en zich volledig te richten op de ontwikkeling van Android-smartphones. Op de redactie van Techzine verwonderen wij ons ten zeerste over deze keuze van het Taiwanese bedrijf. Natuurlijk houden ook wij een slag om de arm omdat het hier vooralsnog slechts om een gerucht gaat, maar indien het waarheid blijkt, achten wij dit de fatale fout van HTC.


HTC heeft het al enkele jaren lastig. Waar het bedrijf lange tijd smartphones met Windows Mobile voor telecomproviders maakte en de merknaam niet eens op de toestellen vermeld stond, koos het Taiwanese bedrijf er op enig moment voor om deze aanpak te laten varen en onder eigen vlag toestellen te ontwikkelen. In eerste instantie had het daar ook succes mee en pakte het bedrijf een degelijk marktaandeel.

Android: een nieuw begin

Toen kwam Android om de hoek kijken en zag HTC in dat dit besturingssysteem een prima groeimarkt kon vormen voor het bedrijf. De markt werd in de jaren daarna overspoeld met HTC-toestellen en het marktaandeel van het bedrijf was in eerste instantie aanzienlijk, HTC was zelfs de grootste fabrikant.

Maar niet voor lang, want er was nog een andere partij die er eenzelfde strategie op nahield en dat was Samsung. Dit Koreaanse bedrijf wist HTC in korte tijd meer en meer uit de markt te drukken met zijn stortvloed aan goedkope toestellen. HTC besloot na verloop van tijd om heel wat minder nieuwe toestellen te ontwikkelen en zich meer toe te leggen op de kwaliteit van de smartphones.


Hoewel dat laatste in mijn ogen prima is gelukt, is het HTC sinds de introductie van de HTC One-lijn -dus de HTC One S, V en X- niet gelukt om een vuist te maken ten opzichte van Samsung. De HTC One (review) wist daar, ondanks dat ook dit een kwalitatief hoogstaand apparaat is nauwelijks verandering in te brengen. Android lijkt daarmee een moeilijke markt te zijn geworden voor HTC.

Windows Phone

Ondertussen bracht Microsoft eind 2010 het Windows Phone 7-besturingssysteem uit, waarvoor HTC ook enkele nieuwe toestellen ontwikkelde, zoals de HTC 7 Trophy en later ook nog de Radar en Titan. Dit waren allemaal redelijke toestellen, maar uitmuntend konden ze niet genoemd worden.

Echter, dit was opnieuw een groeimarkt en in Microsoft had HTC een sterke partner. Omdat het marktaandeel van Windows Phone niet snel genoeg groeide koos HTC er echter niet voor om zich grotendeels of zelfs volledig op dat besturingssysteem toe te leggen. Microsoft vond in het noodlijdende Nokia een partner die daartoe wél bereid was.


Wat er daarna gebeurd is, weten de meesten wel. Nokia is nu veruit de grootste fabrikant van Windows Phone-toestellen. HTC deed nog wel een halfhartige poging met de redelijk scherp geprijsde HTC Windows Phone 8S en 8X, maar kon het niet winnen van de toestellen en de marketingafdeling van Nokia. Dat komt in mijn ogen mede doordat HTC zich ook op Android richtte en zijn marketinggeld dus op twee productlijnen moest inzetten.

De moeilijke keuze

HTC lijkt zichzelf in de voet te hebben geschoten door -als relatief klein bedrijf- zowel op Android als Windows Phone te richten. Er is op teveel paarden gewed en dat komt het bedrijf nu duur te staan, voor het eerst sinds de beursgang maakte HTC verlies, nadat het de winst al langere tijd steeds verder zag verdampen. Het moment lijkt te zijn aangebroken dat er een keuze moet worden gemaakt: wordt het Android, Windows Phone of een alternatief?

HTC zou volgens de geruchten kiezen voor Android en maakt daarmee in mijn ogen precies de verkeerde keuze. Het marktaandeel van Samsung is zó groot, dat het HTC op relatief korte termijn niet zal lukken om daar winstgevend te worden. Dat is met de HTC One eigenlijk ook al bewezen. HTC bracht een hoogstaand product op de markt en kon daar alsnog niet de vruchten van plukken. De HTC One was bij zijn introductie was mij betreft de beste Android-smartphone, maar kon daar niet de vruchten van plukken.

Windows Phone is op het moment van schrijven veel kleiner dan Android, maar de toekomst lijkt het besturingssysteem goed gezind. Er valt voor fabrikanten van deze toestellen nog een hoop te winnen en zeker aan de onderkant van de markt. Dat Nokia vooral goedkope Lumia’s verkoopt is daar het bewijs van.

De budgetmarkt is overigens wel een moeilijke, want het is voor fabrikanten een kwestie van concessies maken. Er moet zoveel mogelijk bespaard worden, maar het product moet gezien de prijs wel waar voor zijn geld bieden. Bij high-end smartphones is dat een heel ander verhaal en is het juist zaak om te kiezen voor de allerbeste componenten, een veel eenvoudigere keuze.


Windows Phone-fabrikanten hebben daarnaast nog het nadeel dat ze vrij weinig kunnen aanpassen aan het besturingssysteem, zoals dat bij Android juist wél het geval is. Nokia heeft echter aangetoond dat het ook bij Windows Phone mogelijk is om onderscheidende toestellen te ontwikkelen. Denk hierbij aan de Lumia 1020 met 41 megapixel PureView-camera, of de exclusieve software die het Finse bedrijf ontwikkelde voor de Lumia-smartphones.

HTC begaat nu zijn laatste fout

Als HTC nu inderdaad ervoor kiest om Windows Phone de rug toe te keren, dan is de kans groot dat het de allerlaatste fout zal zijn die het bedrijf maakt. Samsung -en in mindere mate de eveneens kapitaalkrachtigere concurrentie zoals LG en Sony- zullen HTC binnen enkele jaren kapot concurreren met hun marketing en ontwikkeling. Natuurlijk is er altijd de mogelijkheid dat HTC een bijzondere innovatie achter de hand heeft, maar de kans daarop acht ik niet groot. Kiezen voor Android wordt HTC fataal, al zal er ongetwijfeld te zijner tijd een partij zijn die HTC in zal lijven en gebruik kan maken van HTC’s portfolio van patenten en de aanwezige kennis.

Als HTC zich volledig op Windows Phone toelegt is er nog steeds geen garantie dat de toekomst van het bedrijf is veiliggesteld, maar de kans is wel groter. De onderlinge concurrentie is bij Windows Phone veel minder heftig en wellicht zou Microsoft zelfs een helpende hand toesteken. De softwaregigant is er immers ook veel aan gelegen om Windows Phone tot een succes te maken nu de PC-markt steeds verder instort.

In Nokia vindt HTC bovendien een concurrent waarmee het een veel gelijkere strijd zou kunnen voeren, Nokia bevindt zich financieel gezien in een vergelijkbare positie, al zijn de Finnen wel al hard op weg om weer winstgevend te worden. Dat had HTC kunnen zijn als het zich enkele jaren terug al op Windows Phone had toegelegd.