Zuid-Koreaanse onderzoekers hebben een doorzichtig en flexibel touchpad ontwikkeld. Het apparaat is gemaakt van een hydrogel, een flexibele en uittrekbare substantie die gebruikt wordt voor het maken van onder meer zachte contactlenzen en medische apparaten.

De onderzoekers mengden de hydrogel met lithium chloride zout, zodat de gel elektriciteit kan geleiden. Vervolgens plaatsten ze electroden aan de uiteindes van de touchpad, die ervoor zorgden dat er een statisch veld ontstond. Als het touchpad ingedrukt wordt, ontstaat er een stroompje, dat met behulp van meters aan elke hoek van het touchpad gemeten kan worden. Met behulp van een reeks microprocessoren, wordt vervolgens berekend waar de vinger van de gebruiker zich bevindt, zodat er gebaren gemaakt worden.

In een aantal demonstraties lieten de onderzoekers zien hoe mensen virtuele piano’s konden bespelen met behulp van de technologie en hoe mensen Angry Birds speelden. Al met al lijkt het niet eens zoveel te verschillen van een standaard touchscreen dat zich bevindt in een smartphone of tablet.

Het grote verschil is natuurlijk de flexibiliteit van het op hydrogel gebaseerde touchpad. Dat opent mogelijkheden voor toekomstige toepassingen binnen bijvoorbeeld buigbare schermen. Toch is het materiaal voorlopig nog niet klaar voor de markt. Na honderd gebruikscyclussen, werd het materiaal wat stijver, vermoedelijk doordat het vocht in de hydrogel langzaam verdampt.