Nutanix wil IT-infrastructuur onzichtbaar maken

Apps & Software
Nutanix wil IT-infrastructuur onzichtbaar maken

De wereld van de IT wordt steeds complexer. Dat wil zeggen, er komen steeds meer omgevingen die allemaal centraal gemanaged moeten kunnen worden. Of je het nu hybrid cloud, multicloud of iets anders noemt, feit is dat systeembeheerders en daarmee organisaties data op meerdere locaties hebben staan. Daarnaast is er ook nog de opkomst in recente jaren van HCI, oftewel Hyper-Converged Infrastructure. Tijdens haar recente .NEXT-conferentie in Nice heeft Nutanix hier de nodige nieuwe diensten voor aangekondigd en getoond. Wij zijn afgezakt naar het zuiden van Frankrijk om eens te horen wat we zoal mogen verwachten en spraken er onder andere met de CEO van Nutanix, Dheeraj Pandey.

Als er iets is wat Nutanix graag wil zijn, dan is het de Apple van de datacenterwereld. Zoveel is ons wel duidelijk geworden tijdens de dagen dat we in de ‘Nutanix-bubble’ in Nice waren, ook al was het maar omdat woordvoerders van het bedrijf (waaronder de CEO) het regelmatig zeggen. De nadruk tijdens alle gesprekken die we hadden en presentaties die we hebben gezien, ligt vrijwel uitsluitend op de gebruikservaring. Het uiteindelijke doel van Nutanix is om de IT-infrastructuur onzichtbaar te maken voor de gebruiker/beheerder.

Hard gegroeid, beursgenoteerd

De boodschap die het bedrijf heeft, slaat kennelijk aan. Nutanix is namelijk hard gegroeid in de afgelopen jaren, al maakt het nog altijd geen winst volgens de Sudheesh Nair, de President van het bedrijf. Wel komt er genoeg binnen om de eigen broek op te houden.

Volgens Nair is het niet meer dan logisch dat er op dit moment nog geen winst wordt gemaakt. Jaar op jaar is Nutanix met liefst 70 procent gegroeid. Dan moet je simpelweg te veel investeringen doen. Enkele maanden geleden heeft Nutanix overigens ook de gang naar de beurs gemaakt.

Dheeraj Pandey, CEO van Nutanix tijdens .NEXT Europe 2017

De eerste

Volgens Dheeraj Pandey, de CEO van Nutanix heeft het bedrijf een wat hij zelf noemt een ‘once in a decade opportunity’ als het gaat om HCI. Nutanix – opgericht in 2009 – hoeft geen legacy mee te zeulen bij het ontwikkelen van HCI. Het was naar eigen zeggen de eerste in deze markt en kan haar producten vanaf de grond af aan opbouwen en optimaliseren. Men hoeft geen rekening te houden met hoe het in de rest van het portfolio past. De focus van het bedrijf ligt op design en eenvoud in gebruik (de term One Click, One OS komt regelmatig terug).

Enterprise Cloud

Nutanix mag dan in de basis een partij zijn die HCI ontwikkelt en dus zijn plek hebben in het datacenter, de cloud wordt uiteraard niet genegeerd. Dat zou ook een beetje gek zijn tegenwoordig. Veel organisaties bewegen immers langzaam maar zeker richting een multi-cloud omgeving toe. Sommige data wordt on-premises opgeslagen in het datacenter, maar andere data op een of meerdere public clouds. Dit hele ecosysteem wordt de Nutanix Enterprise Cloud genoemd.

De belangrijkste onderdelen van de Enterprise Cloud zijn Prism, Acropolis en Calm. Acropolis is de daadwerkelijke HCI-oplossing, waarbij server, storage, virtualisatie en networking in een enkele verpakking zitten. Met Prism wordt alles beheerd en Calm is een relatief nieuw laag die verschillende omgevingen aan elkaar kan knopen.

Alles wordt software

Iedereen heeft het er tegenwoordig over, dus ook Nutanix; het wordt langzaam maar zeker allemaal software als het gaat om IT. We hoorden het vorige week ook nog van AT&T. Alles kan tegenwoordig software-defined binnen en ook buiten datacenters. Dat is volgens Pandey ook nodig, want dat geeft je de meeste flexibiliteit. Het maakt bijvoorbeeld niet uit of je nu hardware van Dell EMC, Lenovo of om het even welke andere leverancier ook gebruikt. Doordat het software-defined is, maakt het metaal in je datacenter niet uit. De control plane is niet meer vastgeklonken aan de data plane, maar opereert er los van. In dit opzicht lijkt Nutanix dan juist weer niet op Apple overigens, dat de hele keten zelf in de hand wil hebben en houden. Aan de andere kant, als hardware er eigenlijk niet meer toe doet, hoef je dat ook niet in de hand te houden om klanten binnen je eigenlijk ecosysteem te halen en te houden.

Dit heeft allerlei gevolgen voor hoe de infrastructuur ingericht is. Zo kun je bijvoorbeeld ook de security software-defined inregelen. Waar je nu nog veel hardwarematige firewalls tegenkomt, kan dat ook softwarematig gedaan worden. In versie 5.5 van Prism kun je bijvoorbeeld ook schijven binnen je HCI-omgeving softwarematig voorzien van encryptie. Dat scheelt weer behoorlijk in de kosten bij aanschaf van schijven. Schijven met hardwarematige encryptie zijn namelijk fors duurder.

Nutanix heeft naar eigen zeggen end-to-end security ingebouwd zitten, al vanaf het prille begin van het bedrijf. Het gaat hierbij niet alleen om de perimeter, maar ook om de applicaties die draaien. Een applicatie moet er volgens Pandey eigenlijk van uitgaan dat alles om zich heen ‘compromised’ is. Dit uiteraard zonder dat er concessies worden gedaan aan de prestaties van de applicaties.

Sneller applicaties bouwen

Een van de interessantste onderdelen van het ecosysteem van Nutanix is wat ons betreft Calm. Dit is feitelijk een abstractielaag die je over al je infrastructuur heen legt en die alles bij elkaar brengt. De toevoeging van een soort app store aan deze laag heeft als doel om gebruikers sneller applicaties te laten bouwen. Je hoeft niet meer zelf alles van de grond af aan op te bouwen, maar kunt snel aan de slag met bouwblokken/blueprints. Je kunt het vergelijken met hoe je op AWS aan de slag gaat, maar dan on-premises.

Calm en de blueprints moeten het leven van de applicatiebeheerder op termijn eenvoudiger maken. Het ontwikkelen van applicaties wordt een stuk minder tijdrovend als je aan de hand van blauwdrukken routes voor data, processen en onderdelen gewoon van de plank kunt pakken.

Op dit moment is Calm volgens Sudheesh Nair nog niet volledig doorontwikkeld. Hij noemt het ‘clunky’. Er moet nog wel wat gebeuren op het gebied van API’s, maar ook concurrentie zal de omgeving op termijn beter maken. Uiteindelijk moet je Calm deels zien als cloud brokering. Je kunt bijvoorbeeld switchen tussen verschillende clouds op basis van prijs. Dat is allemaal in te bouwen in de applicaties die ontwikkeld worden.

Prism

Het onderdeel waar de meeste beheerders het meest mee te maken gaan krijgen, is ongetwijfeld Prism. Om een en ander iets scherper voor de geest te krijgen, hebben we hier een demonstratie van aangevraagd en gekregen. Hieronder kun je een screen recording bekijken van hoe de interface er globaal uitziet:

In de basis is Prism de software waarmee je een cluster VM’s kunt beheren. Het draait op iedere node van je HCI die je hebt geïnstalleerd (compute en storage). Een enkele instantie van Prism beheert overigens wel alle nodes. De gezondheid die je ziet als je de interface opent is dan ook de gemiddelde gezondheid van alle nodes. Goed om te weten is dat het systeem zichzelf kan herstellen bij relatief beperkte problemen. In zo’n geval gaat het hartje dat de gezondheid aangeeft van groen naar oranje. Je hoeft dan niets te doen als beheerder. Alleen als het rood is, moet je in actie komen.

Opvallend is de relatief overzichtelijke vormgeving van Prism. Aan de oppervlakte staat alleen maar de informatie die je op het eerste gezicht nodig hebt. Wil je meer, dan kun je dat zeker krijgen, tot aan block-niveau van de VM’s en poortniveau van de switches. In het startscherm zie je verder ook nog de Rebuild Capacity staan. Dit geeft aan hoeveel er uit kan vallen voor je een cluster niet meer kan rebuilden. Nutanix maakt overigens gebruik van datareplicatie om de data over de verschillende nodes te verdelen, niet van RAID of iets dergelijks.

Updates

Uiteindelijk is het updaten van de verschillende onderdelen van een cluster de belangrijkste taak van een beheerder volgens de medewerker van Nutanix die de demo gaf. Dat leverde volgens hem altijd verschrikkelijke weekenden op. Met de omgeving van Nutanix moet dat verleden tijd zijn. Je kunt de hypervisor bijvoorbeeld voor het volledige cluster van VM’s met een enkele klik op de knop updaten. Tijdens de update wordt alle data continu beschermd. Een VM wordt losgekoppeld en tijdelijk verplaatst en er worden de nodige omleidingen voor het datatransport gelegd. Je data moeten dus niet in gevaar komen.

Prism Central

Heb je meerdere clusters van VM’s, dan kun je het management op dat niveau niet doen met Prism. Daarvoor heb je Prism Central nodig. Waar Prism lokaal draait op iedere node, heb je bij Prism Central de keuze: lokaal in een VM, maar ook de cloud is een mogelijke locatie.

Uiteindelijk zal je Prism Central vooral gebruiken om te kijken of je nog genoeg resources hebt om de workloads te draaien die je wilt kunnen draaien. Komt er een groot project en heb je dus de nodige resources nodig, dan kun je dat alvast aangeven. Je kunt dan meteen zien of je dat nog kunt doen met je huidige materiaal.

Nieuwe technologieën

Uiteraard gaat het bij een evenement zoals Nutanix .NEXT voor een belangrijk deel om de technologie en de achtergronden daarbij, ook al probeert men nog zo hard om die zo abstract te maken dat hij er feitelijk niet meer toe doet aan de oppervlakte. Nutanix heeft uiteraard ook te maken met de technologische ontwikkelingen, die moeten worden geïntegreerd in de bestaande omgeving.

De gang van VM’s naar containers (Kubernetes) is bijvoorbeeld al goed onderweg. Waar VM’s er eigenlijk altijd zijn, bestaan containers vaak maar een paar uur. Kijken we nog wat verder richting serverless (lambda functions bij AWS bijvoorbeeld), dan is de levensduur daarvan nog veel korter. Dit heeft uiteraard ook gevolgen voor het platform als geheel. Vandaar ook dat Nutanix met Google is gaan samenwerken om hybride blueprints te maken voor applicaties die zowel in een virtuele omgeving als in een Kubernetes-container gedraaid kunnen worden. Dat is zeker niet eenvoudig om te doen, omdat je nu containers binnen containers krijgt. Er zijn Kubernetes-containers in Google Cloud, waar dan weer Kubernetes-containers in Nutanix Calm binnen vallen als het ware. We gaan dus nog een stapje verder als het gaat om abstractie.

Nieuwe wijn, oude zakken

De uitdagingen worden er zeker niet kleiner op voor Nutanix, aldus Pandey. De CEO is er echter vast van overtuigd dat ze het aankunnen. Een van de redenen die hij er tijdens ons gesprek voor geeft is dat de problemen en technologieën eigenlijk niet veranderen. De uitvoering is alleen anders. Wij gaan het in ieder geval goed in de gaten houden.