Abonneer je gratis op Techzine!

Even snel iets zoeken via Google, het is inmiddels de gewoonste zaak van de wereld. Maar volgens een onderzoeker van de Harvard Universiteit hebben al die zoekopdrachten een flinke impact op ons milieu.

Alex Wissner-Gross, die voor de Harvard Universiteit onderzoek deed naar de impact die computers hebben op het milieu, becijfert in zijn onderzoek dat de datacentra van Google enorm veel energie verbruiken en dat zelfs een enkele zoekopdracht al significante impact heeft op het milieu. Een gemiddelde zoekopdracht levert een uitstoot van ongeveer zeven gram CO2 op, ter vergelijking, het laten koken van een kopje water zorgt voor een uitstoot van ongeveer vijftien gram CO2.

Dat lijkt op zich weinig, maar Google verwerkt dagelijks meer dan 200 miljoen zoekopdrachten, wat omgerekend een uitstoot van meer dan 1,4 miljoen kilogram CO2 per dag betekent. Een recent onderzoek van Gartner onderschijft dat de IT-industrie een behoorlijk vervuilende sector is, de sector produceert ongeveer net zoveel CO2-uitstoot als het vliegverkeer en is daarmee verantwoordelijk voor twee procent van de totale CO2-uitstoot.

Google beweert echter een van de voorlopers te zijn op het gebied van "green computing" en is naar eigen zeggen efficiënter dan alle andere zoekmachines. Volgens Wissner-Gross zorgt de manier waarop Google zoekopdrachten verwerkt echter voor een grotere CO2-uitstoot. Google stuurt een zoekopdracht namelijk naar meerdere servers die verspreid zijn over de wereld, de server die het antwoord het snelst kan berekenen verstuurt uiteindelijk het zoekresultaat. "Google is erg efficiënt, maar hun belangrijkste doel is de zoekopdrachten snel maken en daarom hebben ze veel overcapaciteit die weer zorgt voor meer energiegebruik", aldus Wissner-Gross.

Overigens heeft Wissner-Gross ook berekend hoeveel CO2 uitgestoot wordt door individueel gebruik van het internet. Volgens zijn onderzoek zorgt een bezoekje aan een eenvoudige website voor 0,02 gram aan CO2-uitstoot per seconde, dit stijgt naar 0,2 gram CO2-uitstoot per seconde als de website complexe onderdelen bevat als afbeeldingen, animaties en video’s.

Dat het gebruik van het internet en gebruik van computers in het algemeen voor enorm veel energiegebruik en CO2-uitstoot zorgt wordt onderschreven door meer onderzoeken. Zo stelt John Buckley, directeur van carbonfootprint.com dat een zoekopdracht op Google een CO2-uitstoot van 1 tot 10 gram, afhankelijk van het feit of je de computer moet opstarten of niet. Het aan laten staan van je computer zorgt voor een uitstoot van 40 tot 80 gram CO2-uitstoot per uur. Chris Goodall, auteur van ‘Ten Technologies to Save the Planet’ schat de uitstoot van een Google-zoekopdracht op 7 tot 10 gram, uitgaande van een kwartier computergebruik.

Een andere opmerkelijke vergelijking komt van Nicholas Carr, auteur van ‘The Big Switch, Rewiring the World’. Hij heeft berekent dat voor het bijhouden van een virtueel karakter in Second Life een vermogen van 1.752 kWh benodigd is, ongeveer net zoveel als een gemiddelde Braziliaan jaarlijks voor zijn complete huishouden nodig heeft.

Volgens Liam Newcombe, datacenter-expert bij de British Computer Society geeft dat cijfer aan hoeveel energie de westerse samenleving gebruikt. Hoewel het energiegebruik door computers nog altijd stijgt, moet er volgens Newcombe wel gekeken worden of computergebruik in plaats komt van andere energieverslindende zaken. "Als je vanuit huis een product bestelt in plaats van naar de winkel te rijden, dan is het goed, maar als het computergebruik bovenop de dagelijkse activiteiten komt, dan zorgt dat mogelijk voor problemen", aldus Newcombe.

Newcombe heeft daarbij vooral scherpe kritiek op sociale sites als Second Life en Twitter, waar mensen allerlei onzinnige dingen melden. Zo houden fervente ‘Twitteraars’ elkaar op de hoogte van dagelijkse dingen, waar eigenlijk maar weinig mensen geïnteresseerd in zijn. Newcombe vindt dat dit soort dingen niet te eenvoudig afgedaan moeten worden als gebakken lucht en grappig, omdat zulke diensten onnodig de CO2-uitstoot opdrijven.